Geschiedenis.

 

Alfred Thomaes, de grondlegger van drie generaties topservice

Alfred Thomaes was een pionier. In 1948 opende hij in Eine de eerste autogarage in de streek – toen een eenmanszaak. Na de uren ontpopte Alfred zich tot een succesvol rallypiloot in zijn onafscheidelijke Chevrolet Corvette. Het was nog niet de tijd van riante showrooms: wagens werden aan huis verkocht, met fiches en foto’s.

De zaak groeide snel, samen met de explosief stijgende vraag naar auto’s. Begin jaren 50 verhuisde Alfred naar de Krekelput in Oudenaarde, waar Opel Thomaes veertig jaar lang mee het straatbeeld bepaalde.

 
Van links naar rechts: (1) de allereerste Thomaes-garage in Eine, (2) de vestiging aan de Krekelput in de Oudenaarde en (3) Alfred Thomaes bij de opening van de garage aan de Krekelput samen met de toenmalige Oudenaardse burgemeester Maurice Santens.

 

Verdere uitbouw door Nicole Thomaes & Paul Verwée

Begin 1982 namen dochter Nicole Thomaes en haar man Paul Verwée het roer over. Nicole zou decennialang het gezicht en de drijvende kracht van de garage zijn. Ze kende haar klanten bij naam, auto en nummerplaat. Paul werkte meer achter de schermen. Als technisch ingenieur was hij gepassioneerd door de snelle evolutie op de automarkt. Mensen die een auto kochten, leerde hij – letterlijk – de toonzaal uitrijden. Een rijbewijs werd toen nog gewoon afgehaald op het stadhuis.

De concurrentie in de Vlaamse Ardennen nam fors toe, met steeds meer nieuwe merken en nieuwe dealers. Thomaes bleef niettemin de Opel-referentie in de streek. De ruimtes aan de Krekelput werden dan ook te klein. Eind jaren 80 begonnen Nicole en Paul uit te kijken naar bouwgrond voor een nieuwe garage.

 
Van links naar rechts: (1) Alfred Thomaes (midden) samen met Paul Verwée en Nicole Thomaes (uiterst rechts) bij de viering van 25 jaar Garage Thomaes en (2) de vertrouwde Opel-garage langs de Ronseweg in Oudenaarde.

 

Frédéric en Dominique leiden Garage Thomaes naar de toekomst

Aan de Ronseweg in Leupegem verrees in 1994 de huidige garage Thomaes. Terzelfder tijd deden eerst dochter Dominique en twee jaar later ook zoon Frédéric hun intrede. Onder de vleugels van hun ouders kregen ze de tijd en ruimte om zich in te werken. Hun bedrijfseconomische en marketingachtergrond zou een noodzaak blijken in de snel evoluerende autowereld van de toekomst. De komst van internet zou die snelheid nog opdrijven. 'De eisen liggen hoger, ook bij de klanten. Maar als klein familiebedrijf hebben we het voordeel dat we ons heel flexibel kunnen opstellen', bedenkt Frédéric.

Terwijl verschillende garages in de streek de deuren sloten, kon Thomaes zich steeds meer profileren als dé Opel-specialist voor de Vlaamse Ardennen.

In 70 jaar is heel wat veranderd, maar niet de liefde voor auto’s – en voor de klant. Daar staan drie generaties borg voor.